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Conseils d'un futuriste sur la navigation dans la «vallée de la mort» technologique> Magazine CEOWORLD

Même jeune, j'ai toujours eu une vision à long terme de l'humanité en tant que véritable peuple spatial. Lorsque j'ai cofondé Tethers Unlimited en 1994 avec le regretté auteur de science-fiction et physicien spatial Tethers, je suis certain que beaucoup pensaient que nos idées étaient très farfelues. Mais nous étions déterminés à déterminer comment les idées de technologies spatiales lointaines pouvaient être mises en pratique, nous n'avons donc pas été surpris.

En fait, nous avons cherché à repousser les limites de la science-fiction et de la réalité scientifique pour permettre à l'humanité d'explorer au-delà du statu quo. Notre objectif principal lorsque nous avons lancé, par exemple, était de résoudre le problème des débris spatiaux afin que la NASA, le DoD et les entreprises spatiales commerciales puissent continuer à fonctionner en toute sécurité sur l'orbite de la Terre.


«L'homme scientifique ne vise pas un résultat immédiat. Il ne s'attend pas à ce que ses idées avancées soient facilement reprises. Son travail est comme celui du planteur – pour l'avenir. Son devoir est de jeter les bases de ceux qui viennent et de montrer la voie. " – Nikola Tesla


À l'époque, la manière traditionnelle de retirer un vaisseau spatial de l'orbite était de charger du carburant supplémentaire sur le satellite et d'utiliser les propulseurs du satellite pour faire tomber le satellite une fois sa mission terminée. Mais cela exigeait que le satellite continue de fonctionner à la fin de sa durée de vie, et il fallait consacrer une partie importante de la masse du satellite à s'en débarrasser.

Ce n'est pas une option populaire pour les opérateurs de satellites, car il est dans leur intérêt d'extraire autant de revenus et de données opérationnelles que possible du satellite. Dans de nombreux cas, un satellite meurt et est abandonné sur place avant de pouvoir être activement retiré de l'orbite.

Nous avons donc exploré une manière assez peu conventionnelle de tirer les satellites hors de l'orbite, ce qui impliquait l'utilisation d'une longe conductrice ou d'un long fil déployé depuis le vaisseau spatial. Ce fil peut interagir avec l'environnement spatial pour créer des forces supplémentaires qui entraînent le satellite hors de l'orbite beaucoup plus rapidement que cela ne se produirait normalement. Nous avons appelé cette solution un «Terminator Tether».

Bien que nous puissions prévoir un problème important à l'avenir, nous avions malheureusement 20 à 25 ans d'avance sur le marché, et aucun client n'était disposé à tenter sa chance sur une technologie aussi peu conventionnelle et non éprouvée. Nous avons été pris dans la «vallée de la mort» de la technologie. Par conséquent, à l'époque, nous n'avons réussi à vendre ou à commercialiser aucun de ces produits.

Estimant cependant que le moment était venu, nous avons mis ces solutions sur la tablette arrière pendant un certain temps et avons exploré d'autres opportunités technologiques. Et, bien sûr, au cours de la dernière décennie, les débris spatiaux sont devenus un problème dont l'industrie est beaucoup plus consciente, les agences gouvernementales imposant des exigences strictes aux opérateurs de satellites garantissant que leurs engins spatiaux seront éliminés correctement.

Aujourd'hui, une poignée de nos produits sont en orbite, ce qui démontre non seulement qu'il existe une solution pratique et abordable pour relever le défi croissant des débris spatiaux, mais aussi que pour les technologies nouvelles et particulièrement non conventionnelles, le développement peut prendre beaucoup de temps adoption et vente commerciale. En d'autres termes, la patience est payante, tout comme la réflexion prospective. La leçon durement gagnée, cependant, est que le timing est crucial pour le succès.

Bien que je pense qu'il y a des leçons à tirer du passé, il est tout aussi – peut-être plus – important de se rendre compte que rien ne reste le même. Le changement est inévitable. Comme l'a déclaré John F. Kennedy, Jr., «le changement est la loi de la vie. Et ceux qui ne regardent que le passé ou le présent manqueront certainement l'avenir. » En tant que PDG, je suis le futuriste de l'entreprise, mais j'apprends toujours à être un gestionnaire efficace alors que l'entreprise évolue d'une start-up à un fournisseur fiable de solutions pour l'industrie spatiale.

Ce que j’ai appris, cependant, c’est que j’ai été en mesure d’identifier des ingénieurs et des gestionnaires brillants qui sont des démarreurs autonomes et que des équipes réunies ont pu développer et commercialiser ces technologies futures. Au cours des dernières années en particulier, nous avons pu mûrir en tant qu'entreprise en trouvant les personnes ayant les bons talents et la bonne mentalité pour nous faire passer d'une entreprise principalement de recherche et développement à un producteur de produits désormais en orbite.

En règle générale, les gens qui sont très bons en R&D ont tendance à être des penseurs libres et veulent explorer la technologie et beaucoup d'idées différentes. Ils sont curieusement insatiables et suivent souvent leur intuition, ce qui nécessite un état d'esprit différent au niveau du leadership. D'un autre côté, les personnes capables de gérer des programmes, des projets, la qualité et la production ont tendance à être plus analytiques. Bien que l'intégration de ces différentes mentalités ensemble ait été un défi, elle a été beaucoup plus bénéfique et excitante en termes de ce que nous avons pu créer.

Aujourd'hui, de nombreuses entreprises sont confrontées à l'énorme défi de travailler dans un avenir qui semble radicalement différent de ce qu'il était il y a seulement six mois, tout en sachant qu'il est très improbable de revenir à la façon dont il était.

En tant que PDG qui vit plus confortablement à l'avenir, je peux dire avec certitude que pour survivre aux hauts et aux bas, il est utile d'avoir à la fois un portefeuille technologique diversifié et une main-d'œuvre diversifiée, de sorte que vous puissiez vous adapter rapidement aux conditions changeantes du marché . S'en tenir à un type d'employé, d'approche, de processus ou de technologie qui a réussi dans le passé ne suffit plus pour garantir le succès présent ou futur.

Dans notre cas, nous sommes allés à l'encontre de la sagesse conventionnelle de l'industrie. Nous avons élargi et testé nos propres capacités en essayant et en testant de nouvelles idées, même si le marché n'était pas prêt pour cela. Nous avons également embauché des personnes hautement adaptables qui pouvaient passer d'un projet à un autre assez rapidement. C'est ainsi que nous avons bâti une entreprise innovante et prospère au cours des 25 dernières années et j'espère qu'elle continuera d'évoluer longtemps après mon départ – parce que si nous voulons réaliser ce genre de vision à long terme de l'humanité en tant que véritable peuple spatial, nous devons avoir une économie dans l'espace pour soutenir les gens qui y vivent et y travaillent.

Avec une explosion d'idées nouvelles et une activité accrue dans le développement commercial et gouvernemental de l'espace, cette vision future peut ne pas être si farfelue maintenant. Cela peut prendre beaucoup de temps pour arriver à ce point étant donné qu'il y a beaucoup de défis techniques que nous devrons surmonter. Mais le penchant naturel de l'humanité à explorer et à élargir va finalement nous amener là-bas, et ceux qui peuvent naviguer à travers l'inconnu avec patience, persévérance et vision ouvriront la voie.


Écrit par Robert P. Hoyt. Voici ce que vous avez manqué?

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